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An open letter to healthcare and political stakeholders in the province of Quebec: Testimony of a former overeater

January 25, 2012

The following letter was written by Dominique Jodry-Lapointe and was published in the newsletter of Maison L’Éclaircie, an eating disorder treatment facility in Quebec. The original was in French, but Ms. Jodry-Lapointe has kindly translated it into English for us. I have provided the original French version below.

*** please forgive my English mistakes, my first language is French. Even though I speak and write English well, it is not perfect, but I tried my best. All that I say in that letter, can apply to every healthcare and political stakeholders anywhere in the world. It took me a lot of courage to put myself up front like that. I would like to thank the size acceptance, fat acceptance, and HAES community all over the world for that. Special thanks to Marilyn Wann, Shannon Russell, Michelle Murphy Allison, Linda Bacon, all the people on the Fat-O-Sphere feed and all the people from ‘’Maison l’Éclaircie’’ for their support during my journey to acceptance and recovery. ***

I am a 26 years-old woman. I have used the services of «Maison L’Éclaircie», an ED treatment facility, regarding a ” not otherwise specified ED. ” I ate during the night, or I ate compulsively, but I did not purge. From the outside, everything was fine, for those who do not know me intimately. But inside of me, it was a real storm … Today, I decided to write to Quebec healthcare workers and politicians to denounce the situation I experienced, for me, and all the others who suffered the same condition as me.

Dear healthcare workers in Quebec, doctors, nurses, dietitians … let me ask you some questions: Do you know how shocking, how counterproductive it can be to be told that we don’t have an eating disorder, and that we just lack motivation or willpower, when we are trying to explain to you that we feel we have lost control over our food intake and that we need help? We feel invisible. When we have no compensatory behaviors such as purging or excessive exercise, our problem is invalidated. It feels just like we are a big pile of failure, shame and lack of will. We feel betrayed, because those who said we could trust them proved otherwise.

Do you really think that it is helpful to tell a patient that he is, indeed, visibly overweight and to ask what strategies he is taking to “manage” its weight? I have news for you: NO. The person already knows she is overweight and does not need anyone to tell her what to do. At that point, we sure are coming from another world and society if we don’t already know the strategies to be taken to have a healthy heart. It is common knowledge. Everyone knows that fast food in the long run, it is not good. Everyone knows to eat more fruits and vegetables. Honestly!

The fat person who is in your office for an ear infection, also may have an eating disorder. You don’t know how you may destroy him, by saying those seemingly trivial words, dictated by your duty to «give a wake-up call» to your patients. Anyway, saying such things to someone, honestly, do you think it is useful? Society is constantly telling us that our body is not wanted, undesirable, inappropriate. We are constantly confronted to that, either by lack of clothing options or by all the “solutions” offered to “burn calories” and “have a flat stomach.” If you are concerned about our health, why not tell us about “health” instead of weight? Do you read about the new approaches that create empowerment rather than shame? Do you know the Health at Every Size ® movement , created by Linda Bacon, Ph.D., who teaches people to live well, in the body they have, while adopting healthy lifestyles instead of focussing on weight? The ÉquiLibre program, that we have here in Quebec, makes a very wise use of the same ideas. Why can’t we put this further forward? Studies show that the durability of behavioral changes is better with such an approach rather that with those focused on weight loss. Are you aware that it is perfectly possible that an obese patient may be obese as a result of lifelong yo-yo dieting, and that this same patient just needs to regain some self-esteem ? Are you able to examine your own prejudices, not to feel repulsed by a supersized person who is just asking medical advice, and to resist the temptation to give him a lap-bad brochure, or the latest “lifestyle” program of a diet-industry giant? And besides, let’s talk about diets … are you aware of when you’re promoting a “diet”? Many stakeholders in the field of health now agree that diets do not work in the long run, and that people are differently equipped to face « the struggle against calories ». You know, constantly counting points, measuring portions all the time, these are disordered eating behaviors. It does not allow us to rebuild trust in our bodies and to recognize our signals of hunger and satiety.

You know, after so many years of fighting against my weight, I am way bigger than when I started adopting “new lifestyles” … Now, the difference is that instead of being perpetually concerned by food, I can say if I’ve had enough, clearly enough, and stop. I’m not trying to tame a dessert craving with frozen orange segments, because it does not work: now I know that in addition to eating the orange segments and probably large amounts of other compensatory food, I will fall for the “junk”. I now acknowledge myself the right and permission to choose also for the taste, and not just in terms of energy and nutrition. I am no longer ashamed to make those choices that are as valid as others. I will no longer accept to be weighed in your office, unless my weight is one hundred percent related to the problem about which I am consulting you, of if my weight is relevant in adjusting a posology.

By the way, “junk’’ is a word to be banned, too. Can we just talk about food, fun, and realize that there is no such thing as empty food, in fact? All foods, to some extent, provide some benefit. And yes, the psychological component of hunger is important. It’s not just pure physiological hunger that is virtuous, it’s okay and normal, from time to time, to take two bowls of soup because it is so good, or to eat a damn good chocolate bar during the evening when we are having a bad hair day. Yes, yes! Clearly, if these are the only coping mechanisms available to a person, an intervention should be considered, but I’m talking about what everyone does from time to time. I’m talking about that Friday night poutine* when you only have enough energy left to sit down and cry, the gigantic bowl of hot chocolate when it’s -40ºC outside, the hyper-salty store-bought chicken soup eaten without real hunger right after a gastro-enteritis. This, I repeat, is the current normal, and there is no reason for someone otherwise healthy to lapse into asceticism by systematically denying yourself these pleasures at all times. About physical activity, I would like to do a small experiment with you. Example: when a patient of large size is in your office, and he tells you that he does sport three hours a day … do you praise him? Do you even believe him? Are you tempted to encourage him to do more? Three hours a day … Can you consider the possibility that it is too much? That it may be a compensatory behavior? Make a comparison: if a slender patient said you the same thing, would you be alarmed? Or would you encourage him to keep going as is? Is there a voice in you head advising you to tell that patient that working out that much is not necessary? And you, dear legislators … have you considered that it might be time to tighten the legislation surrounding the ‘’poundshedding’’ industry? To further regulate the terms, the guarantees, the effects? To me, it’s not normal to be able to buy a variety of protein shakes, supplements and fat burning capsules in a gym. A gym is supposed to be a place where we work out and try to improve our health. In fact, I do not think it’s normal that these products are even able to work their way up on our shelves because they simply do not deliver what is expected for most, and in the worst cases, can have significant side effects. Admittedly, this may seem difficult to manage with the proliferation of such products on the market, but to me it is important that we do something about it. We should ban advertising of weight-loss products like that. When

misused, these products can, like cigarettes or alcohol, be dangerous. They can even be dangerous when used correctly. They also have the potential to create a psychological dependence, just like gambling. Seriously, we need to take the time to consider before we do any more sacrifice on the altar of tiny waists and BMI-wise «healthy weight» . Thus, I am encouraging you as well to review your position on the use of BMI, which has several methodological problems when used on individuals instead populations. In short, I would like to say to healthcare and political stakeholders in Quebec that it is time to stop demonizing overweight, and think in terms of overall health rather than in a narrow, digits-bound framework. A sustainable, holistic and ecological approach allowing us to consider the human interaction would be preferable. I think it is time to explore the prejudices caused by the health system, the media and the weight loss industry against people of large size. I cannot change attitudes alone, but if we put our strenghts together, we have the power to reverse the course of things, and to abolish the last acceptable discrimination: sizeism. Sincerely,

Dominique Jodry-Lapointe.

Webgraphy:
http://www.haescommunity.org
http://www.fatnutritionist.com
http://fatdialogue.com/index.php?option=com_content&view=article&id=58&Itemid=62
http://www.equilibre.ca/content.asp?node=46

* Poutine is french fries smothered in gravy in cheese curds. You have different kinds of poutine. It is typically Québécois. It’s a heavenly gift from God. You can find more info here: http://en.wikipedia.org/wiki/Poutine Some people find it gross, but I can’t help it: I find it utterly delicious.

ORIGINAL FRENCH VERSION

Je suis une femme de 26 ans, j’ai eu recours aux services de l’Éclaircie pour un «trouble alimentaire non spécifié.»   Je mangeais la nuit, ou je mangeais compulsivement, mais je ne me faisais pas vomir, aucune purge.  De l’extérieur tout allait bien pour ceux qui ne me connaissaient pas intimement.  Mais, en dedans de moi, c’était vraiment la tempête…  Aujourd’hui, j’ai décidé d’écrire aux intervenants du domaine de la santé et aux acteurs politiques du Québec pour dénoncer la situation vécue par moi, et par d’autres personnes qui souffraient de la même condition que moi.

Chers intervenants du domaine de la santé au Québec, médecins, infirmiers et infirmières, diététistes… laissez-moi vous poser quelques questions.

Savez-vous à quel point c’est choquant et contre-productif de se faire dire que l’on a pas de trouble alimentaire et qu’on manque juste de motivation ou de volonté quand on essaie justement d’expliquer qu’on sent qu’on a perdu le contrôle sur notre alimentation, et qu’on a besoin d’outils?  On se sent invisible.  Parce qu’on n’a pas de comportements compensatoires comme la purge ou l’exercice à outrance, on est invalidé dans notre problème.  On se sent comme un gros paquet d’échec, de honte et de manque de volonté. Et on se sent floué, parce que ceux qui nous ont dit qu’on pouvait leur faire confiance nous démontrent le contraire.

Pensez-vous vraiment que cela rend service de dire à un patient qu’il est visiblement obèse et de lui demander quelles stratégies il prend pour «gérer» son poids?  J’ai des nouvelles pour vous : NON. La personne sait déjà qu’elle est en surcharge pondérale, et n’a besoin de personne pour lui dire ce qu’elle doit faire. Il faudrait être coupé du monde et de la société pour ne pas connaître les stratégies à prendre pour un cœur en santé.  C’est du savoir commun. Tout le monde sait que du fast-food, à long terme, ce n’est pas bon. Tout le monde sait qu’il faut manger plus de fruits et de légumes.   Franchement!

La personne grasse qui est dans votre bureau pour une otite, a peut-être aussi un trouble alimentaire, et vous ne savez pas combien vous allez l’anéantir en lui disant ces mots qui semblent banals, et issus de votre devoir de «réveiller les patients». De toute façon, dire cela à quelqu’un, honnêtement, pensez-vous que ce soit utile? La société nous renvoie à cœur de jour le fait que notre corps n’est pas souhaitable, pas désirable, pas adéquat.  Nous y sommes constamment confrontés, que ce soit par le manque d’options vestimentaires ou par toutes les «solutions» qu’on nous offre pour «brûler des calories» et «avoir un ventre plat».

Si vous êtes concernés par notre santé, pourquoi ne pas nous parler de «santé», au lieu de poids?  Est-ce que vous vous documentez sur les nouvelles approches qui créent de l’empowerment plutôt que de la honte?    Connaissez-vous le mouvement Heath at Every Size ä, créé par Linda Bacon, Ph.D. , qui apprend aux gens à bien vivre en santé, dans le corps qu’ils ont, tout en adoptant de saines habitudes de vie et en rejetant le focus sur le poids?  Le programme ÉquiLibreä, que nous avons ici au Québec, reprend très bien ces arguments. Pourquoi n’est-il pas systématiquement mis de l’avant? Des études montrent que la durabilité des modifications comportementales est plus grande avec une approche de ce type qu’avec une approche centrée sur la perte de poids.     Êtes-vous conscients qu’il est parfaitement possible qu’un patient obèse, le soit parce qu’il a fait des diètes yo-yo toute sa vie, et qu’il a juste besoin de retrouver de l’estime de lui-même?  Êtes-vous en mesure d’examiner vos propres préjugés, de ne pas vous sentir repoussé par quelqu’un de super-taille qui vous demande simplement un avis médical, de résister à la tentation de lui remettre un dépliant sur la pose d’un anneau gastrique ou sur le tout dernier programme de «style de vie» d’un géant de l’industrie?

Et d’ailleurs, parlons-en, des diètes… savez-vous reconnaître quand vous êtes en train de faire la promotion d’un «régime» ?  Plusieurs intervenants du domaine de la santé sont maintenant d’accord pour dire que les diètes, les régimes, ça ne fonctionne pas à long terme, et que les gens sont équipés différemment pour faire face au combat des calories.   Vous savez, compter des points sans arrêt, mesurer des portions tout le temps, ce sont des comportements de trouble alimentaire.    Ça ne nous permet pas de refaire confiance à notre corps pour reconnaître nos signaux de faim, et de satiété.

Vous savez, après tant d’années à me battre contre mon poids, je suis bien plus grosse que quand j’ai commencé à suivre des «nouveaux styles de vie»…  la différence c’est qu’au lieu d’être perpétuellement préoccupée, maintenant,  je suis capable de dire si je n’ai plus faim,  assez clairement, et de m’arrêter.    Je n’essaie pas de compenser une envie de dessert par des quartiers d’orange congelés, car ça ne fonctionne pas : aujourd’hui je sais, qu’en plus de manger les quartiers d’orange et probablement quantités d’autre substituts, je craquerais pour «les cochonneries».  Je me reconnais le droit, et la permission, de choisir aussi pour le goût et pas seulement en termes de valeur énergétique et nutritionnelle.  Je n’ai plus honte de faire ces choix qui sont aussi valides que d’autres.  Je n’accepterai plus d’être pesée dans votre bureau, à moins que mon poids ait cent pour cent rapport avec le problème pour lequel je vous consulte, ou bien que ce soit important dans le dosage de mon médicament.

En passant,  «cochonneries», «junk»,  ce sont des mots à bannir, aussi. Peut-on simplement parler d’aliments-plaisir, et se rendre compte qu’il n’existe aucun n’aliment vide, dans les faits? Tous les aliments apportent quelque chose.   Et oui, la composante psychologique est importante. Il n’y a pas que la faim physiologique pure qui soit vertueuse; c’est correct, et normal, de temps à autre, de prendre deux fois du potage parce qu’il est tellement bon,   ou de manger une maudite bonne barre de chocolat le soir quand le sort a semblé s’acharner sur nous toute la journée.   Oui, oui!   Il est clair que si ce sont là les seuls mécanismes d’adaptation dont une personne dispose, une intervention doit être envisagée, mais je vous parle ici de ce que tout le monde fait de temps en temps. Je vous parle de la poutine du vendredi soir quand on a juste l’énergie de s’asseoir et de pleurer, du bol de chocolat chaud quand il fait moins quarante,  de la petite soupe au poulet hyper-salée mangée sans faim pour se remettre le cœur après une gastro. C’est, je le répète, courant et normal, et il n’y a pas de raison tangible pour quelqu’un autrement en santé de verser dans l’ascèse en se privant systématiquement de ces plaisirs en tout temps.

Concernant l’activité physique, j’aimerais qu’on fasse une petite expérience.  Exemple : lorsqu’un patient de forte taille est dans votre bureau, et qu’il vous dit qu’il fait du sport trois heures par jour… est-ce que vous le félicitez?  Et seulement, le croyez-vous?   Avez-vous la tentation de l’encourager à en faire encore plus?   Trois heures par jour… est-ce que vous êtes capable d’envisager la possibilité que ce soit trop? Que ce soit un comportement compensatoire?  Faisons une comparaison : si une patiente ne présentant aucune surcharge pondérale vous dit la même chose, êtes-vous alarmé? Ou bien l’encouragez-vous à continuer tel quel?  Avez-vous envie de lui dire que ce n’est pas nécessaire?

Et vous, chers législateurs…  avez-vous considéré qu’il serait peut-être temps de resserrer les lois autour de l’industrie du «maigrissage»?  De réglementer davantage les termes, les garanties, les effets?    Personnellement, je ne trouve pas normal que dans un gym, c’est-à-dire un endroit  où l’on fait du sport et qu’on essaie d’améliorer sa santé, on puisse avoir accès  à toutes sortes de régimes protéinés, de suppléments, et de capsules brûle-graisse. En fait, je ne trouve pas ça normal que ces produits parviennent à se frayer un chemin jusque sur nos tablettes car ils ne livrent tout simplement pas la marchandise attendue pour la plupart, et dans les pires des cas, peuvent avoir des effets secondaires importants.    Certes, ceci peut sembler difficile à gérer avec la prolifération de produits de ce type sur le marché, mais à mes yeux, il est important d’agir.  Je pense, même, qu’on devrait interdire la publicité de ce genre de chose.  Mal utilisés, ces produits peuvent, tout comme la cigarette ou l’alcool, être dangereux. Ils ont aussi le potentiel de créer une dépendance psychologique importante, tout comme le jeu.  J’aimerais, sérieusement, qu’on prenne le temps de s’interroger avant de tout sacrifier sur l’autel de la taille fine et du poids-santé.  Je vous encourage d’ailleurs à réviser votre position sur l’utilisation de l’IMC, qui présente plusieurs problèmes méthodologiques lorsqu’utilisé sur des individus et non pas sur des populations.

En somme,  j’aimerais dire aux intervenants et aux acteurs politiques du domaine de la santé au Québec qu’il est temps d’arrêter de diaboliser le surpoids, et de penser en termes de santé globale plutôt que dans le cadre étriqué des chiffres.   Une approche durable, holistique, écologique qui permet de considérer l’humain en interaction serait préférable.  Je crois qu’il est aussi temps d’explorer les préjugés véhiculés à l’endroit des personnes de forte taille par le système de santé, les médias et l’industrie de la perte de poids.   Je ne peux pas changer les mentalités toute seule, mais si on y met tous du nôtre, nous avons le pouvoir de renverser la machine, et d’abolir la dernière des discriminations acceptables, celle sur le poids.

Sincèrement,

Dominique Jodry-Lapointe

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From → Letters

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